La sonda Kepler descubre un pequeño sistema solar

La sonda Kepler descubre un pequeño sistema solar

Fuente: La Crónica de Hoy

La sonda Kepler de la NASA no para en descubrimientos: hace algunos días anunciaba un gran cóctel de 11 distintos sistemas solares; un planeta rocoso que se encontraba en una zona habitable y algunos más del tamaño de la Tierra. Ahora los científicos de la NASA dieron a conocer el sistema solar más pequeño que se conoce, conformado por tan sólo tres planetas que orbitan una sola estrella llamada KOI-961.

Los pequeños planetas poseen, en longitud, radios de 0.78, de 0.73 y de 0.57 veces el radio de la Tierra. El más pequeño tiene aproximadamente el tamaño de Marte. De hecho, respecto del tamaño, el sistema es más parecido a Júpiter y a sus lunas que a cualquier otro sistema planetario conocido, y que gracias a la sonda Kepler ya son varios.

“En sí mismo, el descubrimiento representa una prueba más de la diversidad de sistemas planetarios que existen en nuestra galaxia”, apunta John Johnson, líder del equipo de investigación del Instituto de Ciencia Exoplanetaria de la agencia espacial estadunidense.

Los científicos piensan que los tres planetas son de tipo rocoso (como la Tierra), pero con órbitas muy cercanas a su estrella, lo que las hace demasiado calientes para que se encuentren en la llamada “zona habitable (para la vida)”: una región donde el agua en estado líquido podría existir. Entre los más de 700 exoplanetas confirmados (que orbitan alrededor de otras estrellas) se sabe que solamente un puñado es de tipo rocoso.

Los astrónomos se encuentran analizando su composición, pero creen que encontrar uno tan pequeño como Marte sería “increíble”.

Los tres planetas se encuentran muy cerca de su estrella y completan sus órbitas en menos de dos días. KOI-961 es una estrella enana roja, con un diámetro que mide la sexta parte del de nuestro Sol; esto hace que sea apenas un 70 por ciento más grande que Júpiter.

Las enanas rojas son el tipo más común de estrellas en nuestra galaxia, la Vía Láctea. El descubrimiento de tres planetas rocosos alrededor de una enana roja sugiere que la galaxia podría estar plagada de planetas rocosos similares.

¿CÓMO? Pero, ¿cómo hace la sonda de la NASA para “observar” dichos planetas?, no lo hace de manera directa, sino por medio de sus estrellas. Kepler busca planetas a través de la continua monitorización de más de 150 mil estrellas; específicamente, busca disminuciones (indicadores) en el brillo de las estrellas provocadas por el cruce, o tránsito, de planetas.

Se requieren al menos tres tránsitos para que se declare que una señal proviene de un planeta. Posteriormente, es necesario llevar a cabo observaciones de seguimiento con telescopios ubicados en la Tierra para confirmar los descubrimientos.

El descubrimiento más reciente lo hizo un equipo liderado por astrónomos del Instituto Tecnológico de California, en Pasadena. El equipo utilizó datos dados a conocer públicamente por la misión Kepler y también observaciones de seguimiento provistas por el Observatorio Palomar, ubicado en las cercanías de San Diego, y por el Observatorio W. M. Keck, en la cima el monte Mauna Kea, en Hawái. Sus mediciones, en cuanto al tamaño de los planetas, se modificaron de manera significativa respecto de las estimaciones originales.

“Este tipo de sistemas podría ser muy común en el Universo”, comenta Phil Muirhead, autor principal del estudio. “Ésta es una era muy excitante para los cazadores de planetas”.

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